Un estudio español relaciona la longitud de los telómeros con el riesgo de muerte por Covid-19

Escrito por el abril 22, 2022

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La longitud de las 'capuchas' protectoras en el extremo de los cromosomas (ADN), los telómeros, pueden determinar el riesgo de muerte por Covid en las mujeres. Lo ha visto una investigación llevada cabo en el Instituto de Salud Carlos III que se presenta en el Congreso Europeo de Microbiología Clínica y Enfermedades Infecciosas (ECCMID), que sugiere que los telómeros más cortos, una característica del envejecimiento, pueden influir en la gravedad de Covid-19 y el riesgo de morir a causa de la enfermedad, especialmente en las mujeres.

«Hemos observado que el acortamiento de los telómeros, especialmente en mujeres de más de 65 años, tiene un efecto sobre el riesgo de muerte aumentándolo», aseguran Ana Virseda-Berdices, Amanda Fernández-Rodríguez y M. Ángeles Jiménez-Sousa, autoras del trabajo.

«Nuestros hallazgos muestran el papel de la longitud de los telómeros en la mortalidad por Covid-19 y destacan su potencial como predictor de muerte y desenlace grave, particularmente en mujeres mayores», señala Virseda Berdices.

«Consideramos -dicen- que podría ser un marcador de utilidad en la clínica».

Los telómeros se van acortando a lo largo de la vida. Su longitud se usa a menudo como una medida de la edad celular. Los telómeros más cortos están asociados con una serie de enfermedades relacionadas con la edad, como el cáncer y la osteoartritis, y también con un mayor riesgo de desarrollar infecciones.

Consideramos que la longitud de los telómeros podría ser un marcador de utilidad en la clínica

Además del envejecimiento, explica Virseda Berdices, «la disfunción de los telómeros también se asocia con el tabaquismo, la mala alimentación, un mayor índice de masa corporal y otros factores que promueven el estrés oxidativo, la inflamación crónica y el cáncer».

Dada la importancia de la longitud de los telómeros en la salud y el envejecimiento celular, es fundamental comprender la dinámica de los telómeros en la infección por Covid-19.

Las autoras aseguran que la longitud del telómero ha sido estudiada en distintas enfermedades, como las cardiovasculares -enfermedad cardiaca coronaria o aterosclerosis-, diabetes tipo II, accidente cerebrovascular, y también con mayor riesgo de infecciones, y algunas investigaciones han visto «una asociación entre una menor longitud de los telómeros y un mayor riesgo de hospitalización debido a una infección».

En este estudio, se ha analizado la asociación entre la longitud relativa de los telómeros (RTL) al inicio de la enfermedad y la mortalidad por Covid-19 en 608 adultos hospitalizados con Covid-19 durante la primera ola de la pandemia (de marzo a septiembre de 2020).

Las muestras de sangre se recogieron dentro de los 20 días posteriores al diagnóstico o la hospitalización de Covid-19. Además, se realizó un análisis genético con PCR para medir la longitud de los telómeros en las células sanguíneas.

Existen varias técnicas para medir los telómeros, explica, y la PCR , hoy en día, «está al alcance de cualquier centro hospitalario».

Las investigadoras calcularon las probabilidades de supervivencia y utilizaron modelos para explorar la asociación entre la longitud relativa de los telómeros y la mortalidad, teniendo en cuenta las características de los pacientes, como la edad, el sexo, el tabaquismo y enfermedades asociadas.

Tener una longitud relativa de los telómeros más larga se asociaba con un 70 % menos de riesgo de morir por Covid-19 en todas las mujeres a los 30 días, y un 76 % a los 90 días

De los pacientes contemplados en la investigación, 533 sobrevivieron (edad promedio 67 años, 58 % hombres, 73 % blancos, 24 % hispanos) y 75 murieron a causa de Covid-19 (edad promedio 78 años, 67 % hombres, 77 % blancos y 21 % hispanos).

Los análisis encontraron que en todos los pacientes, la longitud relativa de los telómeros se asoció inversamente de manera significativa con la muerte por Covid-19 a los 30 y 90 días después del alta hospitalaria. Es decir, explican, significa que tener los telómeros más cortos se asocia con un mayor riesgo de muerte y los telómeros más largos con una reducción en dicho riesgo de muerte.

Cuando se analizaron los datos en función de edad y género, los investigadores vieron que tener una longitud relativa de los telómeros más larga se asociaba con un 70 % menos de riesgo de morir por Covid-19 en todas las mujeres a los 30 días, y un 76 % a los 90 días.

De manera similar, el estudio muestra que en las mujeres mayores de 65 años, una longitud relativa de los telómeros más larga se asoció con un riesgo 78 % menor de muerte por Covid-19 a los 30 días y de un 81 % menor a 90 días.

Sin embargo, no se encontraron diferencias significativas en la longitud relativa de los telómeros entre los hombres que sobrevivieron al Covid-19 y los que murieron a causa de la enfermedad.

Las autoras reconocen que se trata de estudio observacional y no prueba causa y efecto y que, además, se realizó durante la primera ola de la pandemia, lo que puede limitar las conclusiones que se pueden extraer.

En cualquier caso, señala Virseda Berdices, aunque desconocemos las razones de la fuerte asociación encontrada en las mujeres, «es posible que la ausencia de asociación entre la longitud de los telómeros y la mortalidad por Covid-19 en los hombres se deba al aumento de las comorbilidades y los factores de riesgo en estos que enmascararon el efecto».

Porque, añade, las pacientes tienden a presentar una enfermedad menos grave y, por tanto, «más probabilidades de sobrevivir al ovid-19, probablemente debido a menos factores de riesgo y comorbilidades en el estilo de vida que los hombres».


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